大谷翔平、八村塁の他にもいる米スポーツで活躍中の日本人とは?

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 大リーグではエンゼルスの大谷翔平、NBAではドラフト1巡目指名でワシントン・ウィザーズに入団した八村塁が注目されるが、もう1人、気にとめてほしいアメリカで活躍中の日本人がいる。昨年のNASCARトラックシリーズで日本人チームオーナーとして初めてシリーズチャンピオンに輝いたハットリレーシングエンタープライズ(HRE)の服部茂章代表だ。

HREの服部茂章代表

NASCARとは?


 その前に基本的な用語の説明から。NASCAR(ナスカー)は米国の自動車シリーズだ。ただ、ナスカーというマシンが走るのではなく、全米最大のモータースポーツ統括組織のことで、「ナショナル(N)アソシエーション(A)・フォー・ストック(S)カー(C)・オート(A)レーシング(R)」の略。ストックカーのレースをする団体だ。テレビでも楕円形のオーバルコースをグルグルと走るレースを見たことがある人もいると思うが、まさにそれだ。

ちなみにストックカーとは市販の4輪車をベースに改造した車両を本来は表しているが、現在では市販車に似せたボディーをかぶせた専用のレーシングカーのことを指す。ボディーにはライトやフロントグリルのようなものも見えるが、実際はフェイクでデカールで再現されている。ドアや窓ガラスもなく、選手は窓から運転席に乗り込む。

エクスフィニティシリーズ復帰初戦に登場したHREのトヨタ・スープラ。会場は米フロリダ州のデイトナインターナショナルスピードウェイ

 米国と欧州では自動車レースの成り立ちや文化が大きく異なっており、オーバルが使われるのも、もともとはレース場として競馬場が使われていたことに端を発しているとされ、F1カーと基本構造が同じシングルシート、屋根無し、タイヤむきだしのフォーミュラカー(米国ではオープンホイールカー)で走る世界3大レースの一つ、インディ500(米インディアポリス)もオーバルコースが舞台だ。

 トラックシリーズはNASCARのカテゴリーでは上から3番目にあたり、ピックアップトラックで争われるのが特徴。。トヨタも北米で販売しているタンドラで参戦中だ。最高峰はモンスターエナジーNASCARカップで、それに次ぐカテゴリーがエクスフィニティシリーズ。トラックシリーズは大リーグで言えば、3Aに相当する。

HREのファクトリー内。参戦車両がずらり

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